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第9話 逃走

 黙秘権はないと言われてしまえば、洗いざらい白状するしかないわけで。 「つまりあれが元上司で、元恋人なわけ?」  季節の盛り合わせから始まり、甘鯛の塩こうじ漬け焼きからサーロインステーキまで次々に運ばれてきたコース料理は、どう考えても律が支払えるような金額ではなかった。個室の料亭に連行される前に「金ないですって!」と必死の形相で口走ると、「んなこと心配しなくていいの、君は!」とますます千尋を怒らせてしまった。 「まぁ、そうです。……色々とすみませんでした」  深く頭を下げると、歯切れの悪い答えが返ってくる。 「いや、別にいいけどさぁ」 「……別にいいって顔じゃない」 「律に怒ってるわけじゃなくて! 瀕死になるまで殴ってやればよかったんじゃねーの? あのクソ眼鏡」  千尋が箸を入れたクリームコロッケは二つに割ると、とろりと蟹味噌が飛び出してきた。淀みのない仕草でそれは千尋の口の中に入っていく。  箸の使い方一つで人間性が透けて見える。どんなに怖い顔をしても隠せない、この人はきっと愛情深く育てられた日向(ひなた)の人間だ。 「ゲイってだけでも生き辛いのに、犯罪者になったら手に負えませんね」  冗談で流せるかと思っていたのに、ふと顔を上げると、真剣な表情をした千尋が獣みたいに一途な瞳でこちらを見据えていた。 「君の心を不当に傷つけられて、あの男だけ罰がないなんておかしいだろ」 「俺の代わりに殴ってくれますか、あの人を」 「いいよ。律。俺は本気だ」  怒りを燃料にして動く生き物みたいだ。律のことを思って怒ってくれる千尋は、泣きたくなるほど格好良かった。こんなことを素直に口にしたら、怒涛の勢いでからかわれるだろうから決して言わないが。 「楓さんて、意外と熱いとこありますよね」 「……あのねぇ」  何を言われるのかと思ったが、千尋はそれ以上口にしなかった。だめな飼い犬を見つめる主人みたいに慈悲深い眼差しで、律を眺めている。 「何見てんすか」 「いや、あのクソ眼鏡は見る目ないなぁって。りっちゃん、こんなに良い男なのにね」  わざとかと思えるくらい、あざとさを前面に出した台詞だった。カッと頬が熱を持ち、指先の震えをごまかすために箸を握る。  律はその後、何事もなく豪華なコース料理を全て平らげ、何事もなく仕事場に戻った。  乱れたシーツ。放り投げられたローション。破れたコンドームのビニール。我を忘れるほど愛し合ったと思われる形跡を丁寧にゼロへと戻してゆきながら、ふと指先が止まる。  何が職場恋愛はしないだ。  何が間違ってもアンタを好きになったりしないだ。 「ばかだ、俺は……」  キスがしたい。  こっちを見て欲しい。  抱かれたい、めちゃくちゃに。  好きだ、楓千尋が、好きで、好きで、たまらない。  どうする。どうすればいい。千尋はゲイじゃない。この気持ちに気づかれたら、奈々のようにやんわりと拒絶されてゆくだけだ。  また同じような過ちを繰り返したくない。  何も最初からなかったかのように、振る舞えるのだろうか。そんなの無理に決まってる。でも……だって、そうしなければ――。 「りっちゃん、ひるめし――」 「すみません。もう食いました」  愛想笑いだけを残し、バックヤードから廊下へ出た。後を追って出てきたリュウが、律の肩を大きな手のひらで引き寄せる。 「お前、楓さんと喧嘩でもしたの?」 「してないですよ」  302の部屋に入り、淡々と業務をこなした。先ほどから全然戦力になっていないリュウが、怪訝な顔で言い放つ。 「えー……だってこれで何回目だよ、楓さんの誘い断んの。楓さん、マジで落ち込んでるぞあれ」 「たまたまですよ。避けてるわけじゃないんで」  どうにもこうにも前へ進めないのなら、もう逃げるしかないのだと悟った。これ以上、千尋に関わったら、確実に元には戻れない。  冷静によく考えてみろ。社内恋愛で得られたものなんて何もなかったはずだ。  やっぱり無理だ。UNIQUE(ユニック)でこれからも働いていくには、この感情に蓋をするしか方法がない。  夜勤を終えて家に着いたのは、朝方のことだった。まだ日が昇ったばかりだというのに、拭いても拭いても玉のような汗が噴き出してくる。早くシャワーを浴びて、全てを洗い流してしまいたい。Tシャツの裾で汗を拭いながら足を進めていると、ありえない光景が目に飛び込んできた。 ――嘘だろ、どうして。  アパートの階段を上ったところに、見覚えのある人物が立っているのが見える。  このクソ暑い時期に何をしているんだ、あの人は。  ひっそりと息をして、今来た階段を静かに下りてゆく。律を待っているのは明白だったが、二人きりで会うのは危険すぎると思った。何を口走ってしまうかわからない。とにかく逃げなくては。  心臓はありえないくらいバクバクと鳴っていた。  もう放っておいてくれ。頼むから……本当に戻れなくなるじゃないか。 「律!」  一歩も動けない。  その声を、どうしても無視できなかった。咎める声じゃない、怒っている声でもない。今すぐに泣き出しそうな千尋の叫び声だったから。

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